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我们能在小行星撞击地球之前找到它吗?

五天之内,一群陨石猎人在博茨瓦纳中部茂密的草地和灌木丛中挣扎,寻找太空中的陨石。他们搜寻了大约200平方公里的范围,但陨石碎片可能很小。没有人知道它是埋在地下还是被风吹走了。

最后,在2018年6月23日,他们终于找到了目标,就在那里,一块来自外太空的小块黑石头已经尘土飞扬。

三个星期前,2018年的洛杉矶小行星坠入地球大气层,大约一个月前,天文学家预测,小行星的陨石会坠落,并被观察到坠落到地球。几个小时后,这颗小行星在博茨瓦纳的夜空中爆炸,陨石残骸的发现证实了天文学家的预测,这是历史上第二次发现先前在太空观测到的小行星陨石碎片。

我们能在小行星撞击地球之前发现它吗?

参与这项发现的一个团队希望他们的望远镜系统有一天会在发生更大的致命撞击之前警告地球的居民。那么他们将如何做到这一点?

由美国国家航空航天局(NASA)资助的卡塔利娜天空调查在降落到地球之前首次发现了太空中的2018年洛杉矶。不久之后,夏威夷大学的“小行星撞击报警系统”,阿特拉斯也观测到了这颗小行星。 Atlas是一个由八个望远镜组成的预警系统。它旨在拯救地球免受人类的伤害。巨型岩石在太空中的攻击。

天文学家约翰·汤瑞是Atlas系统的关键参与者之一。多年以来,他不断听说大型小行星撞击地球的几率非常低——大约每隔一千年才会发生一次。“人们总是毫无疑问地提出这个数字,而最近一次这类事件的发生也只是在100年前,这真的让我很恼火,”约翰·汤瑞说道。之后,在认真考虑了这些说法之后,他提议建立了这一系统。

唐睿说,这是1908年在西伯利亚发生的通古斯事件,当时一颗小行星在大气层中爆炸,形成一个50至100米大小的火球,摧毁大片森林,摧毁了大约8000万棵树。据报道,有一人在事件中丧生。如果影响地点是人口稠密的地区,后果将是不可想象的。

Atlas系统由夏威夷的两台望远镜组成。目前John Toray正在与一位同事一起在南非建立第三架望远镜观察南半球的天空。第四架望远镜也得到资助。一旦系统启动,Atlas可以帮助识别潜在的大型撞击事件(如果有的话)应该提供足够的警告时间来疏散可能受影响的区域。

由于2018年夏天在博茨瓦纳发现的陨石碎片,我们了解到Atlas系统确实有效,而且由于2018年洛杉矶小行星的直径小于2米,因此准确定位其着陆点令人印象深刻。直径只有几米的小行星很难被发现,因为它们太小而不能反射太多阳光。例如,2018年5月24日,2018年洛杉矶小行星与地球之间的距离为1030万公里。它只有25.5,比任何现代大型测量系统都能检测到的任何天体都要暗得多。

Atlas系统是一个非常好的项目,即使是今天,我们仍然没能发现很多有潜在危险的小行星。

地球周围的空间充满了小行星。 Atlas系统的工作是找出哪些可能会威胁到我们。只有一夜的观测可以发现大约一百万个天体,其中许多可能是恒星或喷发。对于天文学家来说,超新星或在安全轨道上运行的已知小行星,这些天体中只有10到20个可能是新的,并不一定是危险的。

如果某些东西突然飞向地球,Atlas系统将在其网页上发布更新。美国国家航空航天局(NASA)和国际天文学联合会的小行星中心等机构的天文学家编写了自动脚本来搜索这些页面的最新信息,因此天文学家可以尽早学习。然后情况可以开始绘制轨道并预测撞击的位置。

一些较大的小行星处于围绕太阳的正常轨道上,通常是一个椭圆形的轨道,它们在未来某一时刻可能与地球相交,也可能不相交。预测这些小行星未来可能的撞击相对更容易,但并非所有的小行星都按套路出牌,一些小行星处于不规则的轨道上,因为它们不受太阳的束缚,我们不知道它们来自何处。

理论上,像Atlas这样的系统可以通过研究不同类型岩石的光反射来及时发现这些小行星,科学家就可以根据小行星自身反射的光来预测它们是否会飞向地球。如果小行星离你足够近,你可以使用雷达来发现它们,如果你知道小行星的形状、体积和组成,那么也许可以计算出它的密度。

了解密度有助于预测大型小行星进入地球大气层时可能发生的爆炸。小行星越强越重,人类的结果可能越差。

如果我们发现一颗可能威胁数千甚至数百万生命的小行星怎么办?在另一种情况下,如果大型小行星在大气层中爆炸并抛出大量碎片,气候将长时间被破坏,我们该怎么办?

在理想的情况下,我们应该找到这些可能在很久之前造成严重损害的小行星,并争取时间采取防御措施。有一些缓解危机的想法,包括推出“引力拖拉机”。我们可以发射一个航天器并将其放置在足够小的位置,以便航天器的引力(虽然很小)可以引导小行星远离轨道。

如果没有足够的警告时间,那么最后的努力是发射一个动能冲击器,这是一个炸弹。如果我们有机会炸毁可能威胁地球生命的小行星,我们必须首先感谢在地球上进行观测的科学家,他们确定了这些小行星的大小和速度,以及它们可能造成多大的破坏。正是这些信息让我们对未来充满信心。